Aprender sobre tu ciclo menstrual es una excelente manera de conocer tu cuerpo. El ciclo menstrual es esencial para la reproducción, pero también juega un papel en el panorama más amplio de nuestra salud. Hay mucho que aprender sobre los periodos; a continuación te presentamos algunas cuestiones básicas que todos deberíamos conocer:

¿Qué es el periodo? 

El periodo, también llamado ciclo menstrual, ocurre debido a cambios en las hormonas femeninas del cuerpo. Las hormonas son mensajeros químicos. Los ovarios liberan las hormonas estrógeno y progesterona; éstas hacen que se forme el revestimiento del útero (o matriz). El revestimiento acumulado está listo para que un huevo fertilizado se adhiera y comience a desarrollarse. Si no hay óvulos fertilizados, el revestimiento se rompe, sangra y el mismo proceso ocurre de nuevo. La duración de los ciclos menstruales varía de una mujer a otra, y de un ciclo a otro. Sin embargo, se cree que los ciclos regulares duran entre 21 y 35 días. Si bien 28 días a menudo se han considerado la duración promedio del ciclo, esta reciente investigación sobre el ciclo menstrual reveló que solo una de cada ocho mujeres experimenta un ciclo de 28 días. Las cuatro fases principales del ciclo menstrual son: menstruación, fase folicular, ovulación y fase lútea.

¿Qué es la menstruación?

La menstruación es la eliminación del revestimiento engrosado del útero (endometrio) del cuerpo a través de la vagina. El líquido menstrual contiene sangre, células del revestimiento del útero (células endometriales) y moco. La duración promedio de la menstruación es entre tres días y una semana.

¿Qué es la fase folicular?

La fase folicular comienza el primer día de la menstruación y termina con la ovulación. Por instrucciones del hipotálamo, la glándula pituitaria libera la hormona foliculoestimulante (FSH) que estimula al ovario para que produzca alrededor de cinco a 20 folículos (pequeños nódulos o quistes), que se adhieren a la superficie. Cada folículo alberga un huevo inmaduro. Por lo general, solo un folículo madurará en un huevo, mientras que los otros morirán. Esto puede ocurrir alrededor del día 10 de un ciclo de 28 días. El crecimiento de los folículos estimula el revestimiento del útero para engrosarse en preparación para un posible embarazo.

¿Qué es la ovulación?

La ovulación es la liberación de un óvulo maduro desde la superficie del ovario. Esto generalmente ocurre a mitad del ciclo, alrededor de dos semanas más o menos antes de que comience la menstruación. Durante la fase folicular, el folículo en desarrollo provoca un aumento en el nivel de estrógeno. El hipotálamo en el cerebro reconoce estos niveles crecientes y libera una sustancia química llamada hormona liberadora de gonadotropina (GnRH), la cual hace que la glándula pituitaria produzca niveles elevados de hormona luteinizante (LH) y FSH. En dos días, la ovulación se desencadena por los altos niveles de LH. El huevo se canaliza hacia la trompa de Falopio y hacia el útero por ondas de pequeñas proyecciones similares a pelos. La vida útil del huevo típico es de solo alrededor de 24 horas; a menos que se encuentre con un espermatozoide durante este tiempo, morirá. (Lee más: Glosario sobre interrupción del embarazo).

¿Qué es la fase lútea?

Durante la ovulación, el óvulo revienta desde su folículo, pero el folículo roto permanece en la superficie del ovario. Durante las próximas dos semanas más o menos, el folículo se transforma en una estructura conocida como el cuerpo lúteo. Esta estructura comienza a liberar progesterona, junto con pequeñas cantidades de estrógeno. Esta combinación de hormonas mantiene el revestimiento engrosado del útero, esperando que se pegue (implante) un óvulo fertilizado. Si un óvulo fertilizado se implanta en el revestimiento del útero, produce las hormonas necesarias para mantener el cuerpo lúteo. Esto incluye la gonadotropina coriónica humana (HCG), la hormona que se detecta en una prueba de orina para el embarazo. El cuerpo lúteo sigue produciendo los niveles elevados de progesterona que se necesitan para mantener el revestimiento engrosado del útero.

Si el embarazo no ocurre, el cuerpo lúteo se marchita y muere, generalmente alrededor del día 22 en un ciclo de 28 días. La caída en los niveles de progesterona hace que el revestimiento del útero se caiga, es decir, la menstruación llega y el ciclo vuelve al inicio. 

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